Skip to main content
Felix tshisekedi et Mike Pompeo

Les Alliés de Donald Trump : Comment Une Société Secrète s’Est mêlé Pour Convaincre Washington Que Les Élections Truquées de 2018 Étaient « Libres Et Équitables » ?

Albert Samaha

Le Congo a souffert sous le règne de Joseph Kabila, mais une campagne de lobbying audacieuse l’a aidé à obtenir ce qu’il voulait de l’administration Trump. Par Albert Samaha

 

KINSHASA, Congo —Un client important avait besoin d’aide, et cela importait peu à Mer Security and Communication Systems qu’il soit un dirigeant autoritaire qui avait écrasé des manifestations pacifiques et s’enrichit aux dépens de ses propres citoyens.

 

Joseph Kabila, alors président de la République démocratique du Congo, s’était déjà appuyé sur Mer pour surveiller la technologie et la formation au renseignement afin de l’aider à espionner son propre peuple. Maintenant, il avait besoin de l’entreprise pour des services dont elle ne faisait pas la publicité — et il en avait besoin pour fournir ces services sur le sol américain.

 

Kabila voulait que Mer séduise le gouvernement Trump.

 

C’était un défi de taille. Le gouvernement américain venait de geler les comptes bancaires de hauts responsables de la sécurité congolaise qui avaient supervisé la répression contre les manifestants, et avait menacé de réduire l’aide économique du pays si Kabila ne démissionnait pas à la fin de son mandat en décembre 2016. Afin d’empêcher une intervention internationale contre ses projets de maintien du pouvoir, Kabila avait besoin de Mer pour vendre l’idée qu’une élection qui se produirait bientôt, qu’elle serait crédible et que les États-Unis devraient adoucir leur position dure à son encontre.

 

A picture containing curtain, red, decorated, colorful

Description automatically generated

 

Le lobbying était un nouveau territoire pour Mer, mais l’effort de 9,5 millions de dollars qu’il a lancé à la fin de 2016 et s’est poursuivi pendant plus de deux ans était l’un des plus gros contrats de conseil politique par un seul gouvernement à l’époque Trump. Mer a finalement rassemblé une équipe de 27 consultants américains, dont un ancien conseiller de Trump, un membre du personnel de campagne et deux anciens membres du Congrès qui ont été les premiers à soutenir la campagne du président.

 

Sept des consultants américains de Mer qui ont parlé à BuzzFeed News ont déclaré qu’ils n’avaient même pas entendu parler de l’entreprise jusqu’à ce que ses représentants les contactent, leur offrant un travail bien rémunéré. Des responsables, des lobbyistes de longue date et des défenseurs d’organisations à but non lucratif qui ont travaillé sur les questions congolaises ont déclaré à BuzzFeed News que Mer leur était également inconnue.

 

L’équipe de Mer a orienté ses efforts vers les fonctionnaires du Département d’État et du Conseil national de sécurité, ainsi que vers les membres du Congrès impliqués dans la politique étrangère. Mais une cible principale, selon plusieurs sources, était un membre du cercle restreint de Trump : l’avocat personnel du président Rudy Giuliani.

 

Un consultant américain engagé par la firme a déclaré que s’ils avaient su ses liens avec l’État de surveillance de Kabila, «je n’aurais absolument pas dit oui».

 

Même selon les normes du lobbying de Washington, ce double acte — promettre des élections libres et justes au Congo tout en vendant les outils mêmes qui pourraient saper la démocratie du pays — était audacieux et inouï.

 

«Un consultant américain engagé par la firme a déclaré que s’ils avaient su ses liens avec l’État de surveillance de Kabila, “je n’aurais absolument pas dit oui”.»

 

Une enquête de BuzzFeed News, basée sur des milliers de pages de documents et plus de 100 interviews aux États-Unis, au Congo et en Europe, offre un premier aperçu de la campagne agressive de Mer pour influencer l’administration Trump et servir les intérêts de Kabila. Il montre comment de tels efforts peuvent façonner la politique étrangère d’une manière à l’insu du public et des hauts fonctionnaires, à travers des réunions et des appels téléphoniques qui laissent peu de témoins et peu de traces des influences privées impliquées.

 

Dans ce cas, la nation la plus puissante du monde a balayé les abus autoritaires — même lorsque nombre de ses propres hauts diplomates pensaient qu’une telle décision allait à l’encontre des intérêts américains.

 

Malgré toutes les promesses que les mandataires de Kabila ont faites à Washington cette année-là, les élections au Congo, qui ont finalement eu lieu en décembre 2018, n’ont été ni libres ni équitables. Citant des données de vote qui ont été divulguées après les élections, les observateurs internationaux ont déclaré qu’elles avaient été effrontément truquées en faveur d’un candidat avec lequel Kabila avait conclu un accord secret de partage du pouvoir. Kabila démissionnerait officiellement, mais il commanderait toujours les forces de sécurité congolaise, ses alliés occuperaient toujours des postes de haut niveau au sein du Cabinet et son parti disposerait toujours d’une majorité législative.

 

Quelques jours après l’élection, les données de vote divulguées ont déclenché des manifestations à travers le Congo. Les chefs d’État d’Europe et d’Afrique ont appelé à une enquête internationale. Les États-Unis ont fait écho à la dénonciation.

 

Les efforts de Mer à Washington semblaient voués à l’échec.

 

Mais un mois après les élections, en janvier 2019, l’administration Trump a soudainement abandonné ses objections et a plutôt salué «l’engagement de Kabila à devenir le premier président de l’histoire de la RDC à céder le pouvoir pacifiquement par le biais d’un processus électoral». La décision d’inverser le cap est venue du secrétaire d’État Mike Pompeo, a appris BuzzFeed News. Mais cela a choqué des diplomates chevronnés et des fonctionnaires du département d’État qui avaient élaboré la politique initiale. Et cela a mis fin à la coalition internationale qui se formait pour examiner les élections.

 

A person in a suit and tie

Description automatically generated with medium confidence

Omer Laviv, ancien PDG de Mer Security Omer Laviv via LinkedIn

Le département d’État a refusé de répondre aux questions pour cette histoire. Mais le dirigeant de Mer qui a supervisé la campagne de lobbying, Omer Laviv, était heureux d’accepter le crédit du changement de la politique des États-Unis.

 

«Le fait est que les États-Unis ont accepté les résultats de l’élection», a déclaré à BuzzFeed News Laviv, vice-président exécutif de la société mère de Mer Security, Mer Group. «Je dirais donc que nous avons réussi.»

 

Laviv a déclaré que les résultats des élections étaient valides, que les produits de surveillance de Mer n’étaient pas utilisés pour la répression, mais pour la loi et l’ordre, et que la réputation de Kabila en tant qu’autocrate était injuste. «Je n’ai que de bonnes choses à dire sur le président Kabila», a-t-il déclaré. «Les résultats des élections en RDC ont été largement acceptés en RDC et dans le reste du monde, y compris par le gouvernement américain.»

 

«Le fait est que les États-Unis ont accepté les résultats des élections. Alors je dirais que nous avons réussi».

 

L’objectif de la campagne de lobbying de Mer, a déclaré Laviv, «était de faire comprendre aux gens à Washington que les Congolais sont sérieux au sujet d’un transfert pacifique du pouvoir. Les opinions du département d’État sont tellement biaisées contre la RDC et le régime de Kabila, et nous avons apporté un argument leur montrant le processus de l’élection.

Kabila, qui reste à la tête de son parti politique, n’a pas pu être joint pour commenter.

 

Lorsque l’histoire de l’administration Trump sera écrite, on parlera beaucoup du fait que le président sape la démocratie chez lui. Mais comme le montre l’épisode du Congo, il l’a également fait à l’étranger.

 

«La confluence du travail de lobbying et des experts en sécurité est vraiment préoccupante, mais pas surprenante», a déclaré Jeffrey Smith, directeur exécutif de Vanguard Africa, une organisation à but non lucratif qui soutient les mouvements démocratiques sur le continent. «Pendant si longtemps, la politique étrangère américaine s’est basée sur cette notion de stabilité et de sécurité, souvent au détriment des droits de l’homme et de la démocratie. Mais lorsque vous refusez un vote libre et juste, vous plantez les graines de l’instabilité à long terme. Cela renforce cette notion selon laquelle les dirigeants qui volent les élections sont en quelque sorte bons ou assurent d’une manière ou d’une autre stabilité et sécurité. »

 

Mer dit qu’elle ne fait plus de lobbying à Washington. Mais il a laissé sa marque, là-bas et au Congo.

 

Bien que la grande majorité des électeurs aient voté pour un changement de régime, le sort de leur pays a été décidé par de puissants intérêts négociant à huis clos. Les États-Unis ont donné leur bénédiction et des millions en aide étrangère, Kabila a conservé une grande part de son pouvoir, et l’entreprise au centre de l’arrangement est repartie plus riche.

 

A picture containing grass, outdoor, tree, sky

Description automatically generated

 

ESPIONNER SES PROPRES PERSONNES

 

Comme Kabila le savait trop bien, depuis l’indépendance du Congo vis-à-vis de la Belgique en 1960, tous les chefs d’État avant lui avaient connu une fin ignominieuse, soit conduit à l’exil, soit tué. Il était devenu président en 2001 après que son père, Laurent Kabila, avait été assassiné dans le palais présidentiel.

 

Prenant le relais à 29 ans, Kabila a ouvert le Congo à l’Occident et cultivé des alliances avec les puissances européennes et les États-Unis. Il a déclaré son pays «ouvert aux affaires», promulguant de nouvelles lois minières permettant aux citoyens étrangers d’acheter des droits sur les minerais du Congo — réserves de cuivre, coltan, cobalt, diamant et lithium.

 

Ces changements ont énormément profité à Kabila et à ses alliés. Les pots-de-vin étaient standard, selon les observateurs internationaux et les hommes d’affaires qui ont travaillé au Congo. Un cabinet de conseil minier a averti que certaines entreprises étrangères bénéficiaient illégalement d’un «traitement préférentiel de la part du gouvernement à tous les niveaux». Au cours du règne de Kabila, sa richesse a explosé. En 2016, lui et ses frères et sœurs détenaient des actions dans au moins 70 entreprises qui leur rapportaient collectivement des centaines de millions de dollars de revenus, selon une enquête de Bloomberg.

 

A person with a beard

Description automatically generated

Dan Gertler

 

Parmi les entrepreneurs qui ont prospéré, il y avait Dan Gertler, un baron minier israélien qui s’était lié d’amitié avec Kabila des années avant sa prise de pouvoir et a obtenu une série d’accords favorables du gouvernement, y compris l’accès aux réserves de diamants du Congo — une valeur marchande estimée à 600 millions de dollars — pour 20 dollars — millions par an. En tout, Gertler «a amassé sa fortune grâce à des centaines de millions de dollars d’opérations minières et pétrolières opaques et corrompues», ont découvert plus tard les responsables du Trésor américain. Au cours d’une seule période de trois ans, Gertler aurait réalisé 1,36 milliard de dollars de revenus qui auraient dû allé aux contribuables congolais, a déclaré le Trésor.

 

Par l’intermédiaire de son avocat, Gertler a refusé de commenter, mais a déclaré que ses relations commerciales étaient toujours au-dessus de la table.

 

En revanche, la plupart de la population congolaise a continué de vivre dans certaines des conditions les plus difficiles du monde, sans accès à l’électricité et à l’eau potable. Sur la plupart des indicateurs de santé, de la mortalité infantile à la malnutrition, le Congo languissait près du bas du classement mondial. Au fur et à mesure que le régime de Kabila avançait, un mouvement de protestation avait émergé.

 

Lorsque Kinshasa, la capitale animée du fleuve Congo, a été choisie pour accueillir le sommet de la francophonie de 2012 — un rassemblement de dizaines de dirigeants mondiaux — Kabila prévoyait que les manifestants utiliseraient les projecteurs mondiaux pour attirer l’attention sur les échecs de son régime.

 

Les forces de sécurité de Kabila avaient déjà réussi à rassembler de nombreux espions sur le terrain. Mais il lui manquait la technologie pour intercepter les appels téléphoniques, suivre les mouvements des manifestants et surveiller à distance les dirigeants de l’opposition.

 

L’agence de renseignement congolaise, connue sous le nom d’ANR, a sollicité l’aide d’entrepreneurs privés et d’autres gouvernements. Pour certains vendeurs potentiels, le bilan des violations des droits de l’homme dans le pays, y compris l’emprisonnement de dissidents et le recours à la violence contre des manifestants pacifiques, était un business killer. «Il était difficile de soutenir l’ANR parce qu’ils participaient à l’oppression», a déclaré un responsable belge basé à Kinshasa à BuzzFeed News.

 

Mer a signé un contrat de 17,75 millions de dollars pour installer des caméras de surveillance et construire un centre de commande dans la capitale pour les services de renseignement et de police, selon les états financiers de la société. Son travail au Congo faisait partie d’une expansion ambitieuse d’une entreprise qui avait commencé comme un atelier de métal israélien peu après la Seconde Guerre mondiale. Chaim Mer, un officier du renseignement militaire à la retraite qui est un fils du fondateur de Mer et qui préside maintenant le conseil d’administration de la société, a embauché une liste d’autres anciens agents du renseignement et a investi massivement dans de nouvelles technologies pour sa branche de sécurité.

 

En 2012, Mer était un conglomérat avec des bureaux dans 30 pays, principalement en Amérique latine et en Afrique. Il a géré la sécurité des événements pour les Jeux olympiques d’Athènes, installé des caméras de surveillance dans toute la ville à Buenos Aires, vendu des logiciels d’exploration de données aux forces de l’ordre locales à travers le Mexique et construit le réseau radio d’urgence pour One World Trade Center à New York.

 

De nombreux contrats de sécurité de Mer sont gardés secrets. Les rapports financiers aux actionnaires de 2011 à 2017 ne mentionnent aucun travail au Congo, mais se réfèrent uniquement au pays comme un «État d’Afrique centrale» non spécifié.

 

En 2013, le régime Kabila a versé à Mer 8,5 millions de dollars supplémentaires pour plus de caméras de sécurité ainsi que pour des programmes de formation à la maintenance technique et aux espions — et pour son logiciel de suivi algorithmique propriétaire, selon les documents financiers de la société, un ancien responsable militaire congolais et un Technicien de sécurité congolaise qui a aidé à installer les outils.

 

«Tout ce qu’ils savaient à l’avance. Partout où nous allons, tout ce que nous planifions.»

 

Les services de Mer constituaient la «plus grande mise à jour» des capacités de surveillance que le Congo avait vue, selon le technicien de sécurité, et le gouvernement a rapidement élargi son arsenal à d’autres sociétés. En 2015, le géant chinois des télécommunications Huawei a fait don d’un réseau cellulaire — ainsi que d’un système d’interception capable d’écouter presque tous les appels téléphoniques effectués dans le pays, selon le technicien de sécurité et un agent de la Garde républicaine, le service de sécurité présidentiel. Huawei n’a pas répondu à une demande de commentaire.

 

Les dissidents au Congo ont commencé à remarquer que l’état de surveillance du gouvernement les ciblait plus efficacement.

 

En mars 2015, après avoir échappé à une descente de police lors d’une réunion avec d’autres militants anti-Kabila, Sylvain Saluseke passait une nuit froide et humide dans une maison secrète à Kinshasa lorsque son téléphone portable a sonné. L’homme en ligne s’est identifié comme un agent de l’ANR, a déclaré Saluseke.

 

«Nous savons où vous êtes», se souvient Saluseke.

 

Saluseke avait décidé de se rendre pour protéger ceux qui étaient avec lui. Il se dirigea vers le siège de l’ANR, une forteresse en pierre rouge et jaune de huit étages flanquée d’une rangée de palmiers et d’une antenne en acier qui s’élève à plus de 200 pieds. Là, a-t-il dit, on lui a montré une épaisse pile de papiers — des journaux d’appels et des transcriptions de SMS couvrant au moins un mois.

 

Après 38 jours dans une cellule surpeuplée de parpaings, a déclaré Saluseke, il a été libéré sans inculpation, mais a reçu l’ordre de s’enregistrer au siège de l’ANR trois fois par semaine.

 

«Ils savaient tout en avance», a déclaré un autre activiste, Felly Kongavi. «Partout où nous allons, tout ce que nous planifions.»

A picture containing text, outdoor, sky, ground

Description automatically generated

 

MER CONSTRUIT UNE STRATÉGIE TRUMP

 

Selon les règles de la constitution de la RDC, le règne de Kabila était censé prendre fin après les élections de décembre 2016.

 

Mais tout au long de cette année, il est devenu clair qu’il avait d’autres idées. En avril, les autorités ont emprisonné 21 amis et parents de dirigeants de l’opposition et des incendies ont éclaté au siège de deux partis d’opposition. Le mois suivant, les procureurs ont inculpé le plus grand rival de Kabila pour trahison.

 

Puis, en septembre, le gouvernement a déclaré qu’il reportait indéfiniment les élections. Des manifestants ont envahi les rues de Kinshasa alors que les forces de sécurité entraient. La police a ouvert le feu et distribué des machettes à une centaine de mercenaires en civil payés pour perturber les rassemblements, selon les conclusions des Nations Unies. Certains manifestants ont allumé des incendies pour tenter de bloquer les attaques de la police; dans le chaos des affrontements, des témoins ont déclaré avoir vu des policiers jeter des gens dans les flammes.

 

Lorsque les manifestants ont tenté de se regrouper, les autorités avaient toujours une longueur d’avance, grâce aux caméras de surveillance et aux espions sur le terrain, ont déclaré des militants à BuzzFeed News. Les troubles ont persisté pendant quatre jours. Pendant ce temps, les forces de sécurité congolaise ont tiré, piraté, battu et brûlé à mort au moins 54 civils, et ont détenu ou blessé environ 400 autres, ont découvert plus tard les enquêteurs de l’ONU.